Manchineel Tree

Il manchineel, o mela da spiaggia, è un albero in fiore che si trova in Florida, nei Caraibi, nelle Bahamas, in Messico e in alcune parti del Centro e del Sud America. L'albero cresce principalmente in acque salmastre di mangrovie e paludi lungo la costa. L'albero del manchineel è fondamentale per prevenire l'erosione stabilizzando la sabbia con le sue radici e offrendo un frangivento naturale. Tuttavia, se dovessi imbatterti in un albero di manchineel sulla spiaggia, stai lontano. È tra gli alberi più velenosi del mondo. La linfa dell'albero è altamente tossica e può filtrare dallo stelo, dai rami, dalle foglie e dai frutti. Anche se il manchineel prende il nome dalla "piccola mela" spagnola per i frutti simili a mele che porta, non è assolutamente commestibile. In effetti, in Spagna, è colloquialmente indicato come Manzanilla de la Muerte, o "piccola mela della morte". Si dice che l'albero del manchineel sia ciò che ha ucciso l'esploratore Juan Ponce de Leon in 1521 nel suo secondo viaggio in Florida. Presumibilmente fu colpito da una freccia che era stata immersa nella linfa velenosa, morendo poco dopo.

I manchineel possono crescere fino a 50 piedi di altezza. Gli alberi hanno una corteccia rosso-grigia, foglie verdi lucide da 2 a 4 pollici, e portano piccoli fiori verdi che lasciano il posto a un frutto simile a una piccola mela verde. La linfa bianca lattiginosa, o lattice, è la parte più tossica dell'albero e si trova in ogni parte. Si dice che anche stare vicino all'albero mette in pericolo qualcuno, poiché la linfa può gocciolare dalle foglie o dai rami. Certo, toccare l'albero, mangiare il frutto o entrare in contatto con la corteccia è estremamente pericoloso. Coloro che sono esposti alle tossine possono sperimentare bruciore, prurito e reazioni allergiche tra cui gonfiore di gola, occhi e bocca, nonché vesciche. Sono state riportate vesciche sulla pelle da coloro che sono stati toccati da una piccola goccia di linfa proveniente da un albero vicino. Sono state riportate lesioni oculari in aree in cui era presente fumo proveniente da alberi in fiamme. Coloro che hanno erroneamente mangiato il frutto e sono vissuti per raccontare la storia descrivono inizialmente il manchineel come piacevolmente dolce, seguito da una sensazione pepata e bruciante e un serraggio della gola.

Gli scienziati non sono chiari sull'esatta composizione delle tossine dell'albero, sebbene contenga phorbol, che è un irritante per la pelle altamente solubile in acqua. Questo spiega l'aumento del rischio di esposizione a causa della pioggia, poiché i componenti del phorbol si dissolvono facilmente nelle gocce di pioggia e possono essere diffusi a qualsiasi cosa nelle vicinanze. Anche le auto parcheggiate sotto l'albero sono a rischio di corrosione a causa della linfa tossica pericolosamente forte.

In molte parti del mondo, gli alberi sono identificati con segnali di avvertimento. Alcuni sono contrassegnati con una X rossa o una banda rossa, mentre altri hanno segnaletica più specifica pubblicata. Sull'isola di Bonaire, gli alberi non sono marcati, quindi i visitatori devono essere vigili.

Sebbene la pianta sia estremamente tossica, è comunque utilizzata per il legname nei Caraibi. La linfa viene rimossa asciugando i rami tagliati al sole. È stato anche riferito che la gomma prodotta dalla corteccia dell'albero può essere utilizzata come trattamento per l'edema, una ritenzione anormale di liquido sotto la pelle. Anche i frutti secchi dell'albero sono stati usati come diuretico. L'albero è tossico per la maggior parte degli animali come lo è per l'uomo, ma esiste una specie di iguana, l'iguana nera della spina dorsale, che è nota per vivere tra i rami dell'albero e persino mangiare il frutto.

Storia: la maggior parte delle storie di incontri con il manchineel provengono da letteratura e romanzi, che raccontano storie di esplorazione, pirati, naufraghi e si riversarono a terra su un'isola isolata, solo per trovare il manchineel come unica fonte di frutta. Il manchineel e i suoi effetti tossici creano una storia drammatica. Quasi immediatamente dopo la sua scoperta, il manchineel appariva in opera, romanzi e drammi. Nell'opera tedesca Xfrum L'Africane, l'eroina si suicida stendendosi sotto un manchineel e inalando i fumi dell'albero. Sia la Calusa, i popoli nativi della costa sud-occidentale della Florida, sia i Carib erano noti per usare la linfa dell'albero del manchineel in guerra. Quest'ultimo gruppo ha usato le foglie per avvelenare l'approvvigionamento idrico dei loro nemici.

Il manchineel è attualmente nella lista delle specie minacciate di estinzione in Florida. Per i visitatori che lo cercano, è più comune nelle foreste costiere di mangrovie di Flamingo nel Parco nazionale delle Everglades, e può essere trovato in gruppi su alcune delle isole minori, come Key Largo ed Elliot Key.